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Une équipe internationale d'archéologues a découvert le plus ancien fossile humain jamais trouvé au Portugal et dans la péninsule ibérique, un crâne vieux d’environ 400.000 ans.

Dirigée par le Portugais Joao Zilhao, l’équipe d’archéologues a trouvé le crâne dans la grotte d’Aroeira, dans la municipalité de Torres Novas (Centre du Portugal), selon les conclusions publiées lundi dans le bulletin de l'Académie américaine des sciences (PNAS).

«Il s’agit du plus ancien fossile découvert sur le territoire portugais et l'un des plus anciens d'Europe», a déclaré Joao Zilhao.

Le crâne, trouvé piégé dans un bloc de pierre, a été transporté dans le laboratoire du Centre de recherche sur l'évolution et les comportements humains à l'Institut de paléoanthropologie de Madrid, en Espagne, pour les délicates opérations d'extraction qui ont duré deux ans.

Cette nouvelle découverte sera au centre d'une exposition sur l'évolution humaine en octobre prochain au Musée national d'archéologie de Lisbonne, au Portugal.

Ce crâne ainsi que deux dents montrant des signes d'usure indiquent qu'il s'agissait d'un individu adulte dont ni le sexe, ni l'espèce n'ont pu être déterminés. Il montre des traits morphologiques typiques de ce qui paraît être un ancêtre de l'homme de Neandertal, dont notamment un épaississement osseux prononcé au niveau des sourcils, précisent les chercheurs.

Ce fossile est aussi l'un des plus anciens sur le continent européen à être directement lié à des outils de la culture acheuléenne qui a commencé à s'étendre en Europe il y a 500.000 après avoir émergé en Afrique et s'être propagée sur le contient européen en passant par le Proche-Orient.

Ces outils plus sophistiqués ne sont plus seulement taillés avec une autre pierre mais aussi avec un percuteur tendre comme le bois qui permet une taille plus fine.

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